Por qué los test de COVID-19 arrojan falsos negativos

Por qué los test de COVID-19 arrojan falsos negativos

Según la revista médica Mayo Clinic Proceedings confiar excesivamente en la prueba de coronavirus para tomar decisiones puede traer consecuencias. "Un resultado negativo en la prueba no siempre significa que la persona no tiene la enfermedad".

Felicitas Oyhenart

Felicitas Oyhenart

Un artículo publicado en la revista médica Mayo Clinic Proceedings advierte sobre el riesgo de confiar excesivamente en la prueba de la COVID-19 para tomar decisiones respecto a los pacientes y la salud pública.

Este artículo advierte que en la literatura médica no se ha informado de forma clara ni congruente respecto a la sensibilidad de la prueba de la reacción en cadena de la polimerasa con transcriptasa inversa (RT-PCR, por sus siglas en inglés) ni el rendimiento general de las características del análisis.

 La Dra.Priya Sampathkumar, especialista en enfermedades infecciones de Mayo Clinic y coautora del estudio explica, “La prueba de la reacción en cadena de la polimerasa con transcriptasa inversa es más útil cuando muestra un resultado positivo, pero es menos productiva para descartar la COVID-19. Un resultado negativo en la prueba no siempre significa que la persona no tiene la enfermedad y, por lo tanto, hay que considerar esos resultados dentro del contexto de las características del paciente y de su exposición al virus”.

Los autores de este estudio advierten además sobre los riesgos de los falsos negativos entre los trabajadores de la salud. Como ejemplo explican lo que sucede en Estados Unidos, “Si la tasa de la infección por COVID-19 de las más de 4 millones de personas que en Estados Unidos prestan cuidados médicos directos a los pacientes fuese del 10 por ciento (lo que está muy por debajo de las predicciones), se anticiparía obtener más de 40.000 falsos positivos al hacer la prueba a todos los proveedores de atención médica".

Estos resultados traen graves consecuencias para el sistema de atención de la salud en un momento crítico. “Actualmente, las pautas de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) para los trabajadores de la salud asintomáticos y con resultado negativo en la prueba pueden llevar a su inmediata reincorporación a las labores habituales de la atención clínica, pero con el consiguiente riesgo de propagar la enfermedad”, advierte el Dr. Colin West, médico de Mayo Clinic y autor principal del estudio.

Los médicos que publicaron este artículo llaman la atención de los funcionarios y de todos aquellos que toman decisiones en cuanto a las medidas de prevención adoptadas para frenar la propagación del coronavirus. El Mayo Clinic describe, “es importante que los funcionarios de la salud pública cumplan con los principios del razonamiento basado en evidencias acerca de los resultados diagnósticos de la prueba y de los falsos negativos”.

Teniendo en cuenta esto el artículo presenta cuatro recomendaciones:

  • Cumpliendo estricto del distanciamiento físico, lavado de manos, desinfección de superficies y demás medidas de prevención.
  • Urgencia de desarrollar pruebas altamente sensitivas o análisis combinados para minimizar los resultados falsos negativos. Es decir, se requieren exámenes de sangre que identifiquen la presencia de anticuerpos o proteínas cuando el cuerpo reacciona ante una infección como la de COVID-19.
  • Evaluación muy atenta de los niveles de riesgo antes de hacer la prueba y cautela ante la obtención de resultados negativos, especialmente en quienes pertenecen a los grupos de mayor riesgo y en zonas donde se ha confirmado la amplia propagación de la infección por COVID-19. 
  • Necesidad de manejar los resultados negativos en la prueba de COVID-19 con protocolos estratificados de riesgo, los mismos que deben ir evolucionando según la disponibilidad de más estadísticas.

Según la doctora Sampathkumar si la prueba de TR-PCR es negativa, pero los resultados de la radiografía de tórax o de la tomografía computarizada son anormales o si la persona tuvo contacto estrecho con un caso confirmado de COVID-19, la recomendación es cuidar al paciente como si tuviese COVID-19.

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