Descubrimiento

Nieve en Marte: el importante hallazgo que hicieron investigadores españoles

A través de un nuevo método científico para analizar el planeta rojo, los investigadores descubrieron que el espesor de estas nevadas es mayor de lo estimado.

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MDZ Mundo martes, 28 de mayo de 2024 · 12:40 hs
Nieve en Marte: el importante hallazgo que hicieron investigadores españoles
Dunas de arena cubiertas por escarcha justo después del solsticio de invierno. Foto: NASA/JPL-CALTECH/UNIVERSITY OF ARIZONA

Un equipo de científicos del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), ubicado en el sur de España, ha desarrollado un innovador método para evaluar las fluctuaciones de nieve y escarcha de dióxido de carbono en Marte. Los primeros descubrimientos sugieren que el volumen de estas precipitaciones es superior al estimado anteriormente.

Similar a la Tierra, Marte posee cuatro estaciones anuales debido a la inclinación de su eje de rotación. Durante los períodos otoñales e invernales, las temperaturas en las zonas polares del planeta pueden bajar hasta los -125 grados Celsius, el punto en el que el dióxido de carbono, que compone el 95% de la atmósfera marciana, se congela y puede caer como nieve o condensarse en escarcha sobre su superficie.

Cada año, aproximadamente un tercio del dióxido de carbono atmosférico de Marte se transfiere entre la atmósfera y la superficie a través de un ciclo estacional de deposición y sublimación, afectando áreas que llegan hasta los 50° de latitud.

 El hielo de agua congelado en el suelo había dividido el suelo en polígonos. Foto: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona

Haifeng Xiao, investigador del IAA-CSIC, ilustró la situación comparándola con la Tierra: "Si París estuviese en Marte, veríamos una capa delgada de nieve y escarcha de dióxido de carbono durante parte del invierno". Xiao también destacó la importancia de entender este fenómeno para comprender mejor la dinámica del clima marciano a gran escala.

Este conocimiento es crucial para planificar futuras misiones a Marte, especialmente aquellas que buscan estudiar el antiguo clima del planeta perforando los Depósitos Estratificados Polares del Norte, que contienen capas de hielo y polvo acumuladas a lo largo de millones de años y que podrían ofrecer pistas sobre la evolución climática tanto de Marte como de la Tierra.

Pedro Gutiérrez, también del IAA-CSIC, implementó una técnica que evalúa el grosor de estos depósitos estacionales mediante el análisis de las sombras proyectadas por bloques de hielo en imágenes de alta resolución tomadas por el HiRISE, un instrumento del Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA. "La precisión de este instrumento nos permite establecer una relación clara entre la longitud de la sombra de un bloque de hielo y su altura", explicó Gutiérrez.

Con este método, los investigadores descubrieron que el espesor acumulado de nieve y escarcha puede llegar a ser hasta 1,6 metros, mucho más de lo que los modelos anteriores habían pronosticado, sugiriendo que las tormentas de dióxido de carbono podrían ser más intensas y frecuentes de lo que se había considerado.

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