Sonda Messenger revela el pasado de Mercurio

Gracias a las imágenes de alta resolución proporcionadas por la nave, los científicos saben ahora que las planicies lisas de las latitudes altas del norte del planeta son el resultado de la actividad de volcanes.

La sonda Messenger de la Nasa, la primera nave espacial en entrar en la órbita de Mercurio, ha revelado nuevos datos de este planeta, entre ellos detalles de su pasado volcánico que explican su actual apariencia.

Gracias a las imágenes de alta resolución proporcionadas por la nave, los científicos saben ahora que las planicies lisas de las latitudes altas del norte del planeta son el resultado de la actividad de volcanes.

Antes de Messenger, sólo otra nave estadounidense había estudiado Mercurio aunque sin entrar en su órbita, la Mariner-10 en 1974.

Aquella misión no consiguió responder al histórico interrogante de si las planicies lisas tenían su origen en la actividad volcánica.

Así lo explicaron en una conferencia de prensa telefónica varios miembros del equipo de investigadores de la Nasa que trabaja en la misión de la sonda Messenger y que resumieron parte de la enorme cantidad de hallazgos que el artefacto ha proporcionado sobre el planeta más cercano al Sol.

Los nuevos descubrimientos -publicados en la revista Science-, señalan además que su superficie tiene diez veces más azufre que la Tierra o la Luna.

Así, los primeros grandes resultados de la misión Messenger (acrónimo de Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry & Ranging), obligan a la comunidad científica, según explicó la agencia espacial, a reconsiderar algunas de sus ideas sobre la naturaleza y la historia del planeta.

En este sentido, por ejemplo, las imágenes proporcionadas por Messenger muestran evidencias de que Mercurio sigue teniendo elementos volátiles, algo que los científicos descartaban hasta ahora.

MÁS CARACTERÍSTICAS
Mercurio, Venus, Tierra y Marte son planetas terrestres -compuestos principalmente por roca y metal-, pero de ellos Mercurio es el más pequeño, el más denso y el que tiene la superficie más antigua.

También es el que registra mayor variación diaria en la temperatura de su superficie y, a la vez, el menos explorado.

Para los científicos, la comprensión de este eslabón entre los planetas terrestres es crucial para entender mejor cómo se formaron y evolucionaron los astros de nuestro Sistema Solar.

Pese a los hallazgos de la sonda Messenger, aún quedan muchas interrogantes sin respuesta, como la de con qué tipo de rocas está hecho el planeta, a las que esperan responder los investigadores del organismo en las siguientes etapas de esta misión.

Mercurio es uno de los planetas que más ha costado investigar, ya que se mueve mucho más rápido que la Tierra.
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