El misterioso camino de la palabra escrita

En "Historia de la escritura", el ensayista francés Louis-Jean Calvet recorre los hitos de la comunicación escrita desde el sistema surgido en la Mesopotamia hace 6.000 años hasta la actualidad, pasando por la escritura egipcia, china, griega, india y otras que aún no han sido descifradas.

Por Carlos Álvarez

Historia de la escritura. De Mesopotamia hasta nuestros días, de Louis-Jean Calvet. Buenos Aires, Paidós, 2008. 303 páginas. $54.

En la obra, recién reeditada por Paidós, Calvet explica cómo desde los signos cuneiformes a los jeroglíficos, y de los caracteres chinos a los glifos mayas, cada época y cada cultura ha buscado sus propias respuestas a las necesidades de la comunicación escrita.

Los investigadores creen que la escritura surgió por motivos o necesidades contables, para que hubiese una constatación y quedase registrado lo que se debía pagar. Así al menos parece que nació la comunicación escrita, si se tienen en cuenta los hallazgos de la civilización sumeria, considerados los más antiguos.

La escritura, en el sentido moderno de la expresión, apareció alrededor del año 4.500 antes de la era cristiana, en la Mesopotamia, hacia la misma época en que surgieron las ciudades y las necesidades administrativas, dos de las principales condiciones para su emergencia.

Los sumerios formaron una civilización que habitó en lo que hoy es Irak (y parte de Irán y Siria): hablaban una lengua que no guarda relación con ninguna otra del mundo y dejaron los primeros vestigios escritos de esta forma de comunicación sobre láminas de arcilla que cabían en una mano.

Estas tablillas se guardaban en cajas o bolsas de cuero. Y, aunque no se conserven libros encuadernados como los que hoy se conocen, sí se preservan imágenes de esta civilización donde se puede ver algo semejante a un libro.

Historia de la escritura, escrita con rigor y claridad, está ilustrada por numerosos gráficos y ejemplos que guían al lector hacia el núcleo de una de las más prodigiosas aventuras humanas: la escritura.

Según documenta el autor, algunos sistemas de escritura transcriben únicamente los significados, otros -como el alfabeto- sólo los sonidos, mientras que unos terceros combinan ambos principios.

Los orígenes, evolución, modos y maneras de la escritura constituyen todo un género en los estudios de historia cultural: un género que desborda los propios márgenes técnicos que el tema impondría para adentrarse en aspectos de la historia general, sociología, etnología y otros saberes que permiten descubrir una forma de creatividad compleja.

Calvet, profesor de sociolingüística en la Universidad de la Sorbona, asegura que la mayor parte de las civilizaciones -en su forma de comunicación escrita- basaron sus mensajes en la redacción de símbolos.

Estos símbolos tienen más que ver con la idea de la representación de un objeto que con un sonido: en ese sentido, resulta curiosa la semejanza con que tanto egipcios, chinos como aztecas dieron a los mismos objetos, como la palabra "sol", donde se dan rasgos muy similares.

También llama la atención que el contenido de las primeras tablillas de todas las civilizaciones llegaran con el tiempo a convertirse en las primeras escrituras, tanto las mesopotámicas como las primeras inscripciones chinas en huesos de animales, o como los códices aztecas.

Según Calvet, en términos generales, se puede decir que la escritura surge sólo entre los pueblos urbanos y tiene como objeto no la creación de obras literarias o poéticas, sino la misión de transformarse en un medio del que valerse para registrar la contabilidad económica, difundir leyes y mantener vivo el recuerdo de los fallecidos, con inscripciones en sus tumbas.

La obra incluye una guía de "Métodos de desciframiento" en la que cita, también, escrituras que aún no han sido descifradas, citando "El disco de Efaistos", del que muestra los 46 signos de que se compone fotografiados y una reproducción de ambas caras según uno de los primeros dibujos tras su descubrimiento.

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