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A 57 años de la peor tragedia del Manchester United

El 6 de febrero de 1958 el avión que trasladaba al plantel del United se estrelló en Munich. Fallecieron 23 personas, entre ellas 8 futbolistas.

La palabra tragedia es muy utilizada en el mundo del fútbol. La mayoría de las veces, mal utilizada. En Brasil la final perdida en el Mundial de 1950 ante Uruguay y la goleada por 7 a 1 en manos de Alemania en 2014 fueron calificadas como una tragedia en varios medios, por nombrar algunos ejemplos.

Pero el que sufrió una tragedia terrible fue el Manchester United. Hace exactamente 57 años. Una tragedia con todas las letras, con 8 jugadores del primer equipo muertos, que obligó a las autoridades de la institución a refundar el club, prácticamente.

El 6 de febrero de 1958 quedó marcado como el día más oscuro de la historia del United. El plantel regresaba de Belgrado, tras jugar ante el Estrella Roja, y el avión hizo una escala en Munich para recargar combustible.

Hacía mucho frío, nevaba, y las condiciones de la pista no eran las mejores. Al capitán de la aeronave le costó despegar. De hecho, debió intentarlo tres veces. Los dos primeros intentos fueron abortados. El tercero fue fatal.

Manchester tragedia aérea

Así quedó el Airspeed Ambassador que trasladaba al plantel.

El avión se estrelló a pocos segundos de haber despegado y 21 personas fallecieron instantáneamente. El copiloto Kenneth Rayment murió unas semanas después ya que no se recuperó de las heridas sufridas, y el jugador Duncan Edwards murió tras 15 días, elevando la cifra de víctimas fatales a 23.

Por el accidente, el club perdió a ocho jugadores y tres empleados: Roger Byrne, Eddie Colman, David Pegg, Mark Jones, Tommy Taylor, Duncan Edwards, Geoff Bent y Liam "Billy" Whelan (jugadores); Walter Crickmer, secretario; Tom Curry, entrenador; y Bert Whalley, asistente.

La reconstrucción

Sólo 13 días después del desastre, el United debía jugar la quinta ronda de la FA Cup. Los registros marcan que 59.848 hinchas colmaron Old Trafford, y otros miles se quedaron afuera del estadio. Harold Hardman, presidente del club, dejó un mensaje claro: "El United saldrá adelante. Aunque lloramos a nuestros muertos y nos lamentamos por nuestros heridos, Manchester United se levantará otra vez".

El United ganó 3 a 0 con un equipo alternativo. El arquero Harry Gregg y Bill Foulkes, sobrevivientes del accidente, fueron titulares junto a los nuevos refuerzos Ernie Taylor y Stan Crowther. Los otros siete titulares fueron todos juveniles, con la actuación destacada de Shay Brennan, que marcó dos goles.

A partir de allí comenzó la reconstrucción del Manchester United. El entrenador, Matt Busby, apostó a armar un equipo en torno a Bobby Charlton, sobreviviente y una de las máximas figuras del fútbol mundial en ese momento.

El equipo fue apodado por la prensa como los "Busby Babes" (los Nenes de Busby), haciendo referencia a los jóvenes que Busby hizo debutar en primera y llevó a la gloria con la camiseta del United.

Otra vez en la cima, 10 años después

El 29 de mayo de 1968, diez años después de que los dirigidos por Busby se perdieran en la nieve, una noche tensa en el norte de Londres llegó al clímax cuando el DT pagó una deuda con su memoria.

Manchester United se consagró campeón de la Copa de Europa (hoy Champions League) al vencer por 4 a 1 al Benfica. 

Matt Busby colapsó de la emoción y cayó en los brazos de Bobby Charlton, Bill Foulkes (dos de los sobrevivientes) y Shay Brennan, aquel que marcara dos goles en el primer partido después del accidente. El DT sintió que se sacaba un peso de encima.

"Cuando Bobby (Charlton) levantó la Copa, me limpió. Me alivió la culpa", contó Matt Busby.

Manchester United 1968

Bobby Charlton levanta la Copa de Europa y desata la locura en Wembley.

Todos los años, el mundo del fútbol recuerda y homenajea a las víctimas de aquel fatídico 6 de febrero. Bobby Charlton, sobreviviente de la tragedia y una de las máximas figuras del fútbol inglés, fue recibido por Karl-Heinz Rummenigge, director general del Bayern Munich, en la ciudad. Juntos visitaron el Memorial, que el club inauguró en su museo en honor a las víctimas, para dejar una ofrenda floral.

Bobby Charlton y Rummenigge

Charlton y Rummenigge hoy, en Munich.

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