Peces caminantes revelan cómo evolucionaron los tetrápodos

Los científicos seleccionaron ejemplares juveniles de estos peces y los forzaron a vivir en condiciones similares a las terrestres durante ocho meses.

Hace unos 400 millones de años, un grupo de peces comenzó a explorar la superficie terrestre, y así estos animales se convirtieron en los primeros tetrápodos, es decir, animales vertebrados con cuatro extremidades como los actuales anfibios, reptiles, mamíferos y aves. Sin embargo, cómo utilizaban sus cuerpos y sus aletas estos peces primitivos en un ambiente terrestre y qué procesos evolutivos estaban en juego sigue siendo un misterio para los científicos.

Ahora, investigadores de la Universidad McGill (Canadá) han publicado en la revista Nature un experimento con un pez africano denominado bichir de Senegal (Polypterus senegalus).

Los científicos seleccionaron ejemplares juveniles de estos peces y los forzaron a vivir en condiciones similares a las terrestres durante ocho meses en un tanque con una profundidad de aproximadamente tres milímetros de agua. Los resultados fueron que estos animales manifestaron cambios anatómicos y conductuales significativos, lo que ayuda a comprender qué podría haber sucedido cuando los primeros peces trataron de salir del agua.

"Queríamos utilizar este mecanismo para ver qué nuevas anatomías y comportamientos podíamos desencadenar y si coincidían con lo que conocemos de los registros fósiles”, explicó Emily Standen, quien dirigió el proyecto en la Universidad McGill y que actualmente trabaja en la Universidad de Ottawa (Canadá).

Los peces del experimento que se expusieron a condiciones parecidas a las terrestres aprendieron a caminar con mayor eficacia –colocando sus aletas cerca del cuerpo–, llevaron la cabeza más alta y se movieron más rápido.

“Anatómicamente, su esqueleto pectoral se hizo más alargado, posiblemente para aumentar el apoyo al caminar, y disminuyeron el contacto con el cráneo para permitir potencialmente mayor movimiento de la cabeza y el cuello", aseguró Trina Du, coatura del estudio.

Este es el primer experimento que demuestra que la plasticidad pudo haber facilitado una transición evolutiva a gran escala, primero con un acceso a nuevas anatomías y comportamientos y más tarde consolidándolos genéticamente por selección natural.

"Debido a que muchos de los cambios anatómicos reflejan el registro fósil, podemos formular la hipótesis de que esta alteración del comportamiento que vemos también revela lo que pudo haber ocurrido cuando los peces primitivos caminaron por primera vez con sus aletas en la tierra", concluye Hans Larsson, de la cátedra de investigación en macroevolución en la Universidad McGill y profesor asociado en el Museo Redpath (Montreal, Canadá).

Fuente: http://www.agenciasinc.es/


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