Entrevista: ¿Puede haber formas de vida en Kepler-186f?

El planeta descubierto recientemente sorprendió a los científicos. Una investigadora de la Nasa explica a Mdz qué posibilidades hay de que la vida surgiera en él.

"En algún sitio, algo increíble espera ser descubierto.”

(Carl Sagan)

 

El día en que se descubra vida en otro planeta, cambiaremos la forma de ver todo a nuestro alrededor. ¿Cuán lejos está ese día? No podemos saberlo. Y tal vez sea mejor así. Que el Universo nos sorprenda. Que la vida nos sorprenda.

¡Vida en otro planeta! Ya la sola mención de esto nos ilusiona y reduce nuestra angustia de soledad.

Por el momento, sólo podemos especular. Y aguardar a que eso increíble que espera ser descubierto se revele.

En su número de la semana pasada, la revista Science publicó un artículo titulado “Un intrigante exoplaneta” (“An Intriguing Exoplanet”), en el que daba a conocer el descubrimiento de Kepler-186f, un planeta que orbita alrededor de una estrella enana roja y cuyo tamaño es diez por ciento mayor que el de la Tierra.

Kepler-186f llamó la atención de los científicos, pues sus condiciones (estructura, composición, distancia a su estrella…) permitirían suponer que puede albergar vida.

Elisa Quintana es una de las científicas investigadoras del proyecto Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre, Seti (siglas en inglés de Search for ExtraTerrestrial Intelligence), y desarrolla su tarea en el Centro de Investigación Ames, de la Nasa. MDZ Online se comunicó con ella para conocer más sobre Kepler-186f y la posibilidad de hallar vida en ese planeta.

- ¿Qué condiciones de Kepler-186F hacen suponer que haya vida en él?

- Básicamente, no conocemos la composición del planeta, y eso es porque sólo se sabe el tamaño del planeta y no su masa. Si tuviéramos la masa (que no podemos medir directamente con Kepler [el telescopio que descubrió el planeta]), podríamos determinar la densidad (densidad = masa dividida por el volumen, y el volumen, por supuesto, depende del tamaño del planeta). La masa ​​ofrece información sobre una composición de los planetas. Por ejemplo, si la masa es alta, entonces sabríamos que el planeta está hecho de material principalmente denso, pesado como el hierro. Si la masa es baja, entonces el planeta tendría que estar en su mayoría formado de material más ligero, como el hielo. Lamentablemente, no conocemos la masa de Kepler-186f, por lo que debemos utilizar modelos teóricos para estimarla. Los modelos muestran que los planetas con tamaños tan pequeños como Kepler-186f tienen más probabilidades de asimilarse a la Tierra, con una composición de rocosa, con cierta proporción de hierro, roca, agua y hielo. Tampoco conocemos nada de la atmósfera, de modo que no sabemos con certeza si tiene alguna forma de vida, sólo sabemos que está a la distancia adecuada [de su estrella] para permitir la existencia de agua en estado líquido. Este descubrimiento demuestra que sí existen estos planetas en zonas habitables. El siguiente paso es encontrar más de estos, y encontrar más que estén más cerca de la Tierra, para que podamos observar su atmósfera y medir su masa con telescopios próximos de la Nasa, como el James Webb, que es el sucesor del telescopio Hubble. Mientras tanto, podemos imaginar lo que Kepler-186f puede ser si tiene una composición y una atmósfera similares a las de la Tierra. Tom Barclay (coautor) escribió una entrada ayer en su blog sobre cómo ayudamos a crear el concepto artístico del planeta que se utilizó en la portada de Sciense, y en él se explica cómo pensamos que podría ser el planeta visto desde el espacio. Si estuviéramos de pie en el planeta oteando el exterior, la enana M [estrella enana roja] aparecería alrededor de 30 por ciento más grande en el cielo con respecto a la forma en que vemos el Sol en la Tierra. En un día soleado en Kepler-186f, al mediodía (cuando la estrella sería más brillante), se vería similar al Sol una hora antes de la puesta en la Tierra.

Elisa Quintana, investigadora del Seti.

- ¿Qué impacto puede tener para la posible vida en Kepler que su estrella sea una enana roja?

- Hay diferentes retos que un planeta debe enfrentar si su estrella es una enana M. Las enanas M son, temprano en sus vidas, altamente activas magnéticamente, y con frecuencia pueden producir grandes llamaradas que pueden quemar a un planeta. También los planetas que orbitan cerca de sus estrellas son susceptibles a la fijación de marea, que es cuando la gravedad de la estrella hace que los planetas roten de manera que una cara del planeta siempre se enfrente a la estrella y la otra se enfrente al espacio abierto en frío (similar a lo que sucede con la Luna, que muestra siempre la misma cara hacia la Tierra). Kepler-186f está tan lejos que no conocemos su anclaje mareal, pero puede ser un planeta con estas características, por lo que tendría que tener alguna manera de transportar el calor desde el lado caliente al lado frío, como una gruesa atmósfera con vientos y corrientes marinas, con el fin de proporcionar un buen lugar para albergar vida.

- ¿Cuántos planetas orbitan alrededor de su estrella?

- Hay cuatro planetas internos con órbitas de entre 4 y 23 días alrededor de la estrella, Kepler-186f [el planeta más distante a la estrella] orbita cada 130 días. La órbita de Kepler-186f encaja justo dentro de la órbita de Mercurio. Kepler-186f está a una distancia de 0,36 UA de su estrella (una UA es la distancia entre la Tierra y el Sol) , y Mercurio está a una distancia de 0,38 UA del Sol.

- Por último, ¿cómo se recibió la noticia de este descubrimiento en la Nasa?

- La Nasa estaba encantada de que la misión Kepler fue capaz de lograr uno de sus objetivos, el de encontrar un planeta del tamaño de la Tierra en la zona habitable de una estrella más.

Alejandro Frias

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6 de Diciembre de 2016|12:38
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6 de Diciembre de 2016|12:38
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  1. con tantas estrellas en nuestra galaxia solamente, es mas que probable que existan varios planetas con condiciones similares a nuestra Tierra para que la vida se desarrolle. Esto llevado al sinnumero de galaxias que existe, amplia exponencialmente la posibilidad de que exista vida. Ahora ¿que tipo de vida? esa respuesta también abre montón de posiblidades, las condiciones para la existencia de vida, se pueden modificar de un planeta a otro y, el desarrollo de especies también. En nuestra tierra reinaron los dinosaurios muchos millones de años, luego de su extinción, se favoreció el desarrollo de los mamíferos y, en esta pequeña etapa de la vida de la tierra, hemos florecido los mamiferos y, nosotros su máximo exponente. Nuestro sol es una estrella de mediano tamaño, que está en su secuencia principal quedando todavía muchos millones de años para que cambie sus condiciones y con ello modifique las de nuestro planeta. El planeta del que habla la nota circunda una enana roja, estrellas con menos masa que nuestro sol, pero con mas vida útil. de manera que si la vida se da en ese planeta, puede existir una civilización mas antigua que la nuestra, quizá miles de años mas antigua y mas desarrollada, no lo sabemos Las distancias son tan enormes que llegar a la estrella mas cercana (Alfa del Centauro) con nuestra actual tecnología nos llevaría muchisimos años, mas de 100 generaciones de humanos, muchas mas
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