Misteriosa señal de radio que llega desde el espacio

Llamadas "estallidos de radio rápidos", estas señales son enigmas cósmicos que parecen provenir del universo muy lejano.

Una breve pero intensa ráfaga de ondas de radio detectada por el Radiotelescopio de Arecibo (Puerto Rico) ha levantado gran expectación en el estudio de señales cósmicas. Hasta hace poco, estas señales sólo alguna vez se habían detectado por un telescopio en Australia, hecho que alimentó las dudas sobre su origen. Menos de una docena de estas ráfagas de señal, que duran sólo unas pocas milésimas de segundo, han sido reportadas. Llamadas "estallidos de radio rápidos", estas señales son enigmas cósmicos que parecen provenir del universo muy lejano.

Pero desde su primer descubrimiento en 2007, los científicos no sólo han preguntado qué tipo de objeto cósmico podría producir un pulso de radio de corta duración tan tremendamente intensa, sino que han estado en desacuerdo sobre si los estallidos son incluso de origen celestial.

"Hay más teorías que estallidos", dice el astrónomo de la Universidad de West Virginia Duncan Lorimer, uno de los autores del artículo que describe la ráfaga, publicado en arXiv el 10 de abril.

El 2 de noviembre de 2012, una explosión de ondas de radio fue captada por el Observatorio de Arecibo, el radiotelescopio más grande de un solo plato del mundo. Con 305 metros de diámetro recoge las ondas de radio del cosmos, que luego son transformados en datos para el estudio de los científicos.

Los datos recogidos a las 6.35 UTC revelaron un señal como la descrita de 3 milisegundos. A diferencia de las explosiones de radio emitidas por algunos púlsares, la ráfaga no vuelve a ocurrir. Se encendió brevemente y luego desapareció.

Llamada FRB 121 102, la explosión fue muy similar a seis eventos anteriores que constituyen toda la muestra de explosiones de radio ultra rápidas, muestra que hasta noviembre de 2012 sólo había sido captada por un telescopio, en Australia.

Pero su fugacidad es sólo parte de lo que hace que estas señales tan raro. Su peculiaridad principal radica en la distancia de su origen.

Normalmente, las ondas de radio viajan a la velocidad de la luz. Esto significa que todas las diferentes longitudes de onda y frecuencias de ondas de radio emitidas por el mismo objeto —por ejemplo, un pulsar— deben llegar a la Tierra en un gran lote, informa National Geographic.

Pero si algo está lo suficientemente lejos, eso cambia. Ondas de frecuencia más largas y bajas que viajan a través del cosmos tienen una ruta más difícil para llegar a la Tierra. Las nubes de partículas ionizadas interestelares —electrones, principalmente— las bloquean y redirigen, haciendo que sigan un camino más sinuoso.

Como resultado, las ondas más largas llegan justo un poco más tarde que sus semejantes más cortas; a veces la diferencia es sólo una fracción de un segundo. Ese retraso en la hora de llegada se conoce como 'dispersión', y permite a los astrónomos estimar la distancia de la que proceden.

Cuanto más larga sea la demora, más basura intergaláctica se interpone en el camino.

Y desde que los científicos creen saber la cantidad de basura que hay, pueden utilizar la medida de dispersión para aproximarse a una distancia, o al menos identificar si un objeto vive dentro o fuera de la Vía Láctea.

Si los astrónomos están interpretando correctamente las medidas de dispersión de las explosiones "entonces provienen de miles y miles de millones de años luz de distancia, en ningún caso cerca de nuestro vecindario cósmico.

"Y nadie sabe lo que son: las fuentes de las ráfagas son, sin duda, exóticas para los estándares normales", dice el astrónomo de la Universidad de Cornell Jim Cordes.

Leé el informe completo haciendo clic aquí.

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10 de Diciembre de 2016|08:08
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