Resuelven el misterio del cementerio de ballenas en Chile

En el desierto de Atacama fue descubierto en el 2001 un yacimiento fósil de cetáceos que vararon durante el Mioceno. Las causas de su muerte.

Los conjuntos de ballenas varadas han intrigado a la gente desde los tiempos de Aristóteles. A menudo escuchamos en las noticias sobre un varamiento, y por lo general sus causas, a menudo identificadas relacionadas con la actividad humana, pueden ser identificadas.

Pero hechos como estos se han sucedido desde hace millones de años, y en esos casos las causas son más difíciles de identificar, por lo que en general quedan en el misterio.

En Chile, en el desierto de Atacama, se descubrieron hace algunos años restos fósiles de ballenas. Pero el yacimiento tenía tantos ejemplares, que el lugar se denominó Cerro Ballena. Este hallazgo fue desde entonces un enigma para los investigadores, especialmente porque los restos se ubicaban en cuatro niveles, lo que sugería que la causa de que las ballenas vararan era cíclica y la misma en todos los casos.

El sitio fue descubierto durante un proyecto de ampliación de la Carretera Panamericana en el 2010. y al año siguiente, los paleontólogos del Instituto Smithsonian y de Chile examinaron los fósiles e indicaron que datan de hace de entre seis y nueve millones de años, relevando el sitio antes de que fuera pavimentado.

Así fue como en el 2011 el equipo documentó los restos de diez tipos de vertebrados marinos. Además de los esqueletos de los más de 40 grandes ballenas barbadas, que dominaron el sitio, el equipo documentó los restos de una especie de cachalote y la ballena-morsa, ambas extintas. También encontraron esqueletos de peces picudos, focas y osos perezosos acuáticos.

Efectos de las algas tóxicas

En la actualidad, una de las principales causas de varamientos de ballenas son las toxinas de algas nocivas, tales como las emanadas de las mareas rojas, que afectan no sólo a ballenas, sino también a otras especies.

"Existen algunos ejemplos modernos de peso que ofrecen excelentes analogías para los modelos que observamos en el Cerro Ballena, en particular, uno de los casos a finales de 1980, cuando más de una docena de las ballenas jorobadas varó cerca de Cape Cod, sin signos de trauma, pero enfermas por la caballa inectada de toxinas de la marea roja ", indicó Nicholas Pyenson, paleontólogo del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian.

"La proliferación de algas dañinas en el mundo moderno puede atacar una variedad de mamíferos marinos y grandes peces depredadores. La clave para nosotros fue su carácter repetitivo en Cerro Ballena, no hay otra explicación posible a excepción de las algas tóxicas, que pueden repetirse si las condiciones son las correctas ", agregó.

A partir de la investigación, los científicos concluyeron que las toxinas generadas por las floraciones de algas nocivas muy probablemente envenenaron a muchos vertebrados de alta mar cerca de Cerro Ballena a finales del Mioceno (entre 5 y 11 millones años) a través de la ingestión de presas o inhalación, causándoles una muerte relativamente rápida.

Posteriormente, sus cadáveres flotaron hacia la costa, donde vararon. Con el tiempo, los cadáveres fueron enterrados por la arena. Debido a que hay cuatro capas de restos de cetáceos en el Cerro Ballena, se deduce que esto ocurrió en la misma zona en sendas oportunidades durante un período de 10.000 a 16.000 años.

"El Cerro Ballena es el sitio con más densidad de ballenas fósiles y otros mamíferos marinos extintos, poniéndolo a la par con el La Brea Tar Pits o Dinosaur Monumento Nacional en los EEUU", concluyó Pyenson.

Fuente: http://newsdesk.si.edu/

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