La vida podría haberse formado en el barro, no en el agua

Un hidrogel de arcilla habría favorecido la acumulación del material de la vida hasta que se formara una membraba que lo contuviera.

Enhanced transcription and translation in clay hidrogel and implications for early life evolution  (Transcripción y traducción mejorada en hidrogel de arcilla y las implicaciones para la evolución temprana de la vida) es el título de un artículo que será publicado próximamente en Scientific Reports y en el que se especula con que la vida no se haya desarrollado en el agua, sino en determinada calidad de barro.

Dan Luo, profesor de ingeniería biológica y ambiental de la Universidad de Cornell y uno de los responsables de estas investigaciones, señaló: “Proponemos que en la historia geológica temprana, el hidrogel de arcilla proporcionó una función de confinamiento de las biomoléculas y las reacciones bioquímicas”.

De esta manera, este barro, una mezcla aparentemente estéril de minerales, podría haber sido la cuna de la vida en el plañera, o por lo menos, de los elementos bioquímicos complejos que hacen posible la vida, sostienen los ingenieros biológicos.

En agua de mar antigua simulada, la arcilla forma un hidrogel, es decir, una masa de espacios microscópicos capaces de absorber líquidos como una esponja. Durante miles de millones de años, los productos químicos confinados en esos espacios podrían haber llevado a cabo las reacciones complejas que formaron las proteínas, el ADN y toda la maquinaria que hace que una célula viva funcione. Estos hidrogeles podrían haber confinado y protegido esos procesos químicos hasta el desarrollo de la membrana que rodeara a las células vivas.

Como prueba adicional, la historia geológica muestra que este barro apareció por primera vez (a medida que los silicatos se separaron de las rocas) en el momento en el que las biomoléculas comenzaron a trasormarse en protocélulas, y a partir de esto aparecieron las células contenidas en membranas.

Un misterio que aún no se ha resuelto es el de la evolución de estas máquinas biológicas, dice Luo. Por ahora, su grupo de investigación está trabajando para entender por qué funciona tan bien el hidrogel de barro, con miras a encontrar aplicaciones prácticas en la producción de proteínas libre de células.

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