Ya podés ser un Jedi: crearon una espada láser real

Un equipo de científicos construyó una espada láser de verdad, semejantes a las utilizadas en la saga de "La guerra de las galaxias".

Un equipo de físicos de la Universidad de Harvard y el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), creó una espada láser real. Los científicos lograron juntar fotones para formar moléculas, logrando un estado de la materia que hasta ahora era solo teórico.

El resultado evoca a las espadas láser blandidas por los caballeros Jedi que protagonizan la saga de La guerra de las galaxias y podrían incluso ser usadas como en las películas.

"No es inapropiado comparar esta tecnología con las espadas láser. Cuando estos fotones interactúan entre sí, están empujando y bloqueando al otro. Las reacciones físicas de lo que está sucediendo entre esas moléculas es similar a lo que se puede ver en las películas de la famosa saga cinematográfica", explica Mikhail Lukin, uno de los investigadores del MIT de Harvard.

Los científicos tienen esperanzas de encontrar nuevas aplicaciones para esta tecnología, pero afirman que siempre ha sido su sueño crear una espada láser. 

Por ahora se ve lejana la creación en masa de un "arma elegante para una era más civilizada de la Humanidad", como decía Obi-Wan Kenobi en la serie de películas de ciencia ficción. 

Este logro, publicado por Nature, desafía décadas de conocimiento sobre la naturaleza de la luz. Hasta ahora, los fotones han sido descritos tradicionalmente como partículas sin masa, que no interactúan entre sí, es decir, que si enfrentas un láser a otro, simplemente se atraviesan.

Sin embargo, las moléculas fotónicas no se comportan como los láser tradicionales. "No es una mala analogía comparar esto a los sables de luz. Cuando estos fotones interactúan entre sí, se empujan desviándose unos a otros. La física de lo que sucede en estas moléculas es similar a lo que se ve en las películas", ha señalado uno de los autores principales del trabajo, Mikhail Lukin.

Según explicó, se ha creado un tipo especial de medio en el cual los fotones interactúan entre sí tan fuertemente que comienzan a actuar como si tuvieran masa, y se juntan para formar moléculas. Este tipo de estado unido de fotones se ha discutido en numerosas ocasiones en teoría, pero no había sido observado.  

Para hacer que los fotones, normalmente sin masa se junten, los investigadores usaron átomos de rubidio y una cámara al vacío. Luego usaron láser para enfriar la nube de átomos hasta un nivel apenas superior al cero absoluto.

Usando varios láser muy débiles, dispararon fotones individuales a la nube de átomos. Al ingresar a esta nube fría, la energía del fotón excita a los átomos en su camino, provocando una desaceleración del fotón. Al ir avanzando, esa energía pasa de átomo en átomo y luego abandona la nube junto al fotón.

"Cuando el fotón abandona el medio, su identidad se preserva. Es el mismo efecto que se ve en la refracción de la luz en un vaso de agua. La luz entra en el agua, entrega parte de su energía al medio, y dentro existe como luz y materia combinadas, pero cuando sale, sigue siendo luz", indicó el físico.

En este caso, el proceso que ocurre es el mismo, solo que un poco más extremo. "La luz se desacelera considerablemente y se entrega mucha más energía de la que se entrega en la refracción", añadió.

Al disparar dos fotones dentro de la nube, los investigadores descubrieron que ambos salían juntos, como una sola molécula. "Es una interacción fotónica mediada por la interacción atómica. Eso hace que estos dos fotones se comporten como una molécula, y cuando abandonan el medio es más probable que lo hagan juntos que como fotones individuales", dijo.

El descubrimiento podría ser usado en la computación cuántica al permitir que los fotones interactúen entre sí, o bien darle otros usos que nazcan en el futuro.

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