El hollín de la revolución industrial desató el retroceso de los glaciares

Hallan evidencias de que el negro de carbón enviado al aire por una Europa de rápida industrialización hacia 1860 causó el retroceso abrupto en los Alpes.

La investigación de un equipo científico, publicada ayer en Proceedings of the National Academy of Sciences, puede ayudar a resolver un debate científico abierto desde hace mucho tiempo acerca de por qué los glaciares de los Alpes retrocedieron a partir de 1860, décadas antes de que las temperaturas globales comenzaran a subir de nuevo.

El autor principal del estudio es Thomas Painter, experto en nieve y hielo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California (Estados Unidos), quien trabajó junto a Waleed Abdalati, director del Instituto Cooperativo para la Investigación en Ciencias Ambientales (CIRES) de la Universidad de Colorado, en Boulder (Estados Unidos).

Registros de glaciares en los Alpes de Europa Central del año 1500 muestran que entre 1860 y 1930, que se define en términos generales como el final de la Pequeña Edad de Hielo en Europa, los grandes glaciares de los valles de los Alpes abruptamente se retiraron en un promedio de cerca de 1 kilómetro, mientras que el clima en Europa se enfrió cerca de 1,8 grados Fahrenheit (1 grado Celsius) durante ese tiempo. Los glaciólogos y climatólogos han luchado por entender el desajuste entre el clima y los registros de los glaciares.

"Algo faltaba en la ecuación", afirmó Painter, quien junto a sus compañeros analizó la historia. En las décadas posteriores a la década de 1850, Europa estaba experimentando una transformación de gran alcance económico y atmosférico provocada por la industrialización. Los habitantes, el transporte y, sobre todo, la industria en Europa Occidental comenzaron a quemar carbón a lo grande, lanzando enormes cantidades de humo negro y otras partículas oscuras a la atmósfera.

Cuando las partículas de carbono negro se asientan en la nieve, oscurecen la superficie, cuya nieve se derrite, exponiendo el hielo del glaciar subyacente a la luz solar y el aire relativamente cálido a principios de año, permitiendo que se derrita cada vez más rápido. Para determinar la cantidad de carbono negro de la atmósfera y la nieve en los glaciares de los Alpes que comenzaron a fundirse, los investigadores estudiaron núcleos de hielo extraídos desde lo alto de varios glaciares de montaña de Europa.

Mediante la medición de los niveles de partículas de carbón atrapadas en las capas de los núcleos de hielo y teniendo en cuenta las observaciones modernas sobre distribución de contaminantes en los Alpes, los científicos podrían estimar la cantidad de hollín que se depositó sobre superficies glaciales en las alturas más bajas, donde los niveles de negro de carbón tienden a ser más elevados.

Posteriormente, el equipo usó modelos informáticos de comportamiento de los glaciares, empezando con las condiciones climáticas registradas y añadiendo el impacto de carbono negro en las alturas más bajas. Al incluir este impacto, la simulación de la pérdida de masa de los glaciares y el momento fueron finalmente consistentes con el registro histórico de retroceso de los glaciares, a pesar de las bajas temperaturas de la época.

"Este estudio revela algunas posibles huellas humanas en nuestro cambiante medio ambiente", subrayó Abdalati . "Es un recordatorio de que las acciones que tomamos tienen repercusiones de gran alcance sobre el medio ambiente en que vivimos", alerta este investigador.

"Ahora tenemos que mirar más de cerca a otras regiones de la Tierra , como el Himalaya, para estudiar los impactos actuales del carbono negro en los glaciares", adelantó otro de los autores del estudio, Georg Kaser, de la Universidad de Innsbruck, en Austria, y autor principal del Grupo de Trabajo I sobre la Criosfera del Panel Intergubernamental para el próximo Informe sobre el Cambio Climático.

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