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Comienza la gran apuesta de 2008 para Tiger Woods

Todos los señalan como el único golfista capaz de lograr el Grand Slam: ganar los cuatro grandes en una temporada. Ahora llega la hora de la verdad y el estadounidense afrontará a partir del jueves en Augusta su primer duelo con la historia.

No es fácil. El suizo Roger Federer ni siquiera pudo pasar el primer escollo, el Abierto de Australia, cuando todos le señalaban como el hombre llamado a lograr el Grand Slam de tenis en 2008.

En el golf, la hazaña es inédita. Woods, de 32 años, encadenó los cuatro "majors" -US Open, Abierto Británico, Campeonato de la PGA y Masters de Augusta- entre 2000 y 2001, pero nadie lo hizo en una misma temporada.

Las condiciones están creadas para que el "tigre" dé el "zarpazo" en 2008, y algunos vaticinios de grandes figuras o rivales ratifican que ese nuevo récord del virtuoso jugador puede llegar en cualquier momento.

"Puedo ver a Tiger haciéndolo", expresó Arnold Palmer, de 78 años, quien ganó dos de los cuatro grandes en tres años diferentes durante la década de los sesenta. "Desde 1960 no ha habido nadie con tantas posibilidades como las que él tiene ahora".

Con los resultados en la mano, Woods ratifica que está en plena madurez para conseguir la hazaña. Desde el Abierto Británico de 2006 hasta la fecha ha participado en 31 competencias, acumula 17 triunfos y en sólo cuatro lides quedó fuera de los diez primeros.

"Creo que ahora soy mucho mejor golfista de lo que era", dijo Woods. "He logrado un mejor entendimiento de lo que sucede alrededor del campo de golf. Entiendo mejor cómo arreglar mi juego cuando las cosas no salen bien y cómo manejar una ronda".

Woods ha ganado tres de los cuatro torneos que ha disputado este año y lleva cinco victorias consecutivas en el circuito estadounidense, la última de ellas a mediados de marzo en el Arnold Palmer Invitational, donde realizó un espectacular cierre de 66 golpes en las dos últimas rondas que le permitieron remontar siete impactos de diferencia con el líder y ganar el certamen.

El triunfo le permitió a Woods llegar a 64 victorias en el PGA Tour, con lo que empató con Ben Hogan en tercer lugar, detrás de Sam Snead (82) y Jack Nicklaus (73), aunque estos dos últimos necesitaron 29 y 25 temporadas, respectivamente. Hogan concretó su marca en 21 años y Woods recién inicia su duodécima temporada como profesional.

De ahí la justificada alegría del austrialiano Geoff Ogilvy cuando hace algo más de dos semanas se impuso al "tigre" en el torneo de Doral, perteneciente a la serie World Golf Championship, y truncó su racha victoriosa.

"No hay nada comparable a derrotar a Woods. Es realmente impresionante", dijo un emocionado Ogilvy.

Woods no conocía la derrota desde el 3 de septiembre de 2007 y ya se habían levantado voces que soñaban con el imposible: un año perfecto.

"Nunca he visto a nadie como Tiger. Está un paso por encima del resto", señaló el sudafricano Ernie Els, uno de los clasificados para el Masters de Augusta. "He jugado con Nick Faldo, Greg Norman y he visto por televisión a Jack Nicklaus, pero ninguno como Woods".

El estadounidense -que lleva ganados ya 13 "majors"- es el deportista con mayores ingresos. En 2007 recibió más de 100 millones de dólares por concepto de torneos ganados, publicidad y patrocinio. Con lo acumulado en sus 12 años como profesional, se estima que en 2.010 podría llegar a los 1.000 millones de dólares en ganancias.

"Superar a Nicklaus o Snead no es algo que me obsesione. Me siento bien y nunca pensé que ganaría tantos torneos a mi edad", señaló a pocas horas de iniciar el Masters de Augusta, el primer objetivo en su camino hacia el "Tiger Slam 2008".
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