"El volcán entró en erupción posiblemente gatillado por los sismos"

El complejo volcánico Puyehue-Cordón Caulle entró en erupción el 4 de junio y continúa en actividad. El doctor en Geología Víctor Ramos, una eminencia internacional en su campo, brinda las claves para comprender qué está sucediendo con el volcán que mantiene en vilo a Argentina y Chile.

Nubes de cenizas que provocan constantes cancelaciones de vuelos, alteraciones de todo tipo en la vida diaria de millones de argentinos, perjuicios económicos a la industria turística en Bariloche, Villa La Angostura y sus zonas aledañas, evacuaciones en Chile, movilización y trabajo conjunto de centenares de personas de distintas especialidades para prever soluciones ante la posibilidad de un escenario más complejo o simplemente, limpiar la ceniza que desdibuja el tradicional paisaje, son algunas de las consecuencias de la erupción del Puyehue.

Recordemos que el complejo volcánico Puyehue-Cordón Caulle, situado en Chile, entró en erupción el 4 de junio y continúa en actividad; desde entonces se mantiene la alerta roja en toda la región que, además, fue declarada zona de desastre ambiental.

El volcán emitió una columna eruptiva con alturas superiores a los 10 kilómetros y durante los momentos de mayor actividad arrojó más de 100 millones de metros cúbicos de material piroclástico y un enorme volumen de cenizas volcánicas que aún se encuentra en suspensión y que ha dado dos veces la vuelta al mundo.

Un fenómeno similar se registró con la erupción del volcán Chaitén, ubicado en la frontera entre Chile y Argentina, que entró en actividad el 2 de mayo de 2008 después de unos 9.000 años de tranquilidad. Otro tanto sucedió con el volcán Descabezado Grande, un macizo de 3.850 metros de altura que tuvo su última erupción el 10 de abril de 1932, cuando uno de sus cráteres expulsó una columna de material incandescente de varios kilómetros de altura y cuyas cenizas llegaron hasta Uruguay.

Al respecto consultamos a una eminencia: el doctor en Geología Víctor Ramos. El experto es profesor de Tectónica Andina en la Facultad de Ciencias Exactas y Naturales de la UBA, director del Laboratorio de Tectónica Andina en esa facultad -de la cual es también el vicedecano-, investigador del Conicet y miembro honorario de la Geological Society of America.

- ¿Qué tienen en común la erupción del volcán Descabezado con la del Puyehue?

- Estas dos erupciones son unas de las tantas que se han producido en el arco volcánico que tenemos en la Cordillera de los Andes en los últimos años. Tienen en común que su composición es relativamente ácida y por lo tanto han tenido y tienen un alto índice de explosividad. Esto produce columnas piroclásticas de gran altura, superiores a los 12 a 13 kilómetros, que favorecen la dispersión de las cenizas a gran distancia por los vientos dominantes.

- ¿Hay registro de otras erupciones similares en Argentina?

- En lo últimos años 30 años tuvimos numerosas erupciones en volcanes ubicados en la cordillera del lado chileno, los cuales han producido cenizas que han pasado a la Argentina. Ejemplo de ellos es el volcán Lascar, a la latitud de Salta; el volcán Hudson, cerca de Río Mayo en Chubut; el volcán Chaitén cerca de Esquel; el volcán Azufre en el Sur de Mendoza; El Llaima a la latitud de Neuquén; el volcán Lonquimay a través de un nuevo cono menor, y el Navidad, que por varios meses tuvo en jaque a Neuquén, entre muchos otros.

- ¿Y en el resto del continente?

- Todo a lo largo de los Andes hay segmentos con importantes volcanes activos. El país que tiene la mayor densidad de volcanes cuaternarios es Ecuador. Constantemente volcanes como el Tungurahua se han hecho famosos por las erupciones volcánicas que han afectado las poblaciones cercanas. Además en Colombia hay volcanes como el de Nevados de Ruiz que ha causado grandes desastres y la pérdida de miles de vidas en tiempos recientes, junto a otros como el Galera y el Bravo. En Perú y Bolivia también se registran volcanes activos en la parte central de la cordillera de Los Andes.

- ¿Qué similitudes o diferencias comparte con las del volcán Chaitén?

- El volcán Chaitén, antes de las erupciones del año pasado no tenía actividad volcánica registrada en tiempos históricos. En cambio el volcán Puyehue y sus fisuras asociadas registraban más de ocho erupciones en los últimos años. Algunas de ellas más importantes que la presente. En 1920 estuvo casi tres meses activo, y en 1960 casi 25 días. Esta aparentemente se semeja más a la de 1960. Ambas erupciones, la presente y la de 1960 siguieron a importantes megaterremotos en la costa chilena.

- ¿Cuándo una erupción se considera desastre natural y cuándo simple manifestación de actividad volcánica?

- Hay que diferenciar la peligrosidad de un volcán con la vulnerabilidad. Un volcán puede ser muy peligroso, pero si las localidades o asentamientos urbanos no están lo suficientemente cerca, la vulnerabilidad de éstas será baja. El volcán Puyehue si derrama lavas o nubes ardientes de traslado horizontal sobre la superficie puede ser muy peligroso para los asentamientos en las laderas del volcán y puede producir importantes desastres naturales. Sin embargo lo que puede tener una alta vulnerabilidad para los asentamientos vecinos puede ser inocuo para zonas a varias decenas de kilómetros del centro eruptivo. En este caso los daños mayores son en Villa La Angostura por su proximidad, pero esta localidad no puede ser afectada por lavas o por nubes ardientes dada su lejanía del volcán. Por ejemplo, en el Chaitén tuvieron que desalojar a los pobladores de la localidad homónima pues estaban agua abajo a pocos kilómetros del volcán. En el caso del Puyehue está del otro lado de la cordillera y no puede ser afectado por ese tipo de desastres naturales. Estas localidades argentinas próximas al volcán deberán tener planes de contingencia para las cenizas, que será el principal problema que le ocasione el centro volcánico.

- ¿Cuáles son las características específicas de la erupción del Puyehue?

- Volcanismo de tipo pliniano, con una columna eruptiva importante con alturas superiores a los 10 kilómetros, que ha producido un gran volumen de cenizas volcánicas. Las partes proximales fueron afectadas por lavas muy viscosas que se derramaron ladera abajo por sólo unos pocos centenares de metros. Todos los indicios parecerían indicar que está en una etapa de retroceso en su intensidad y que las lavas taponarán el conducto volcánico. Si bien en algunos casos esto podría llevar a una fase explosiva importante, esto no se registra en los antecedentes recientes del volcán.

- ¿Por qué entró en erupción?

- Entró en erupción posiblemente gatillado por sismos de origen tectónico, que llevaron a un estado de desequilibrio en las raíces del volcán, que produjo tremores que se fueron incrementando hasta el momento de la erupción. Estos procesos en forma conjunta se deben a la subducción de los fondos oceánicos del Pacífico debajo de la placa sudamericana para formar el tan temido “cinturón de fuego” del Pacífico.

- Según los últimos informes oficiales, el volcán comenzó a emitir lava y mantiene la expulsión de cenizas y material piroclástico a la atmósfera. ¿Se puede anticipar esta actividad del volcán?

- Aparentemente, la lava está asociada a las fases finales y si bien emite cenizas, la columna piroclástica es menor no alcanzando los cuatro kilómetros, casi la tercera parte de las iniciales.

-  ¿Es posible determinar cuánto tiempo durará esta actividad, con qué características y cuánta ceniza volcará a la atmósfera?

- No, por comparación a casos anteriores parece que estuviera llegando a su ocaso, pero no se puede garantizar porque todavía se siguen observando tremores en las raíces del volcán a pocos kilómetros de profundidad.

- ¿La ceniza volcánica afecta la salud de las personas y puede causar la muerte de los animales?

- Cuando uno aspira las cenizas pueden producir abrasión en los conductos y en el pulmón, por lo que se recomienda el uso de barbijo.

- ¿Qué recaudos deberíamos tomar los mendocinos ante la actividad reciente del Peteroa?

- Observar lo que pasa en La Angostura y Bariloche para estar preparados.

Patricia Rodón
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4 de Diciembre de 2016|11:01
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