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Lituania, un invitado de calidad al Mundial

La Unión Soviética fue una de las potencias durante largos años, disputándose ese cetro habitualmente en los Mundiales y JJ.OO. con los EE.UU. y Yugoslavia, en recordadas finales que han generado admiración y polémica en algún caso.

Hablar del básquetbol de la Unión Soviética, es hablar del mejor jugador de la historia de ese país: Arvydas Sabonis, quien paseó su estirpe en este deporte en el Zalgiris Kaunas, el Real Madrid y, avanzado en edad, en la NBA, en los Portland Trail Blazers.
    Integrante del equipo olímpico que obtuvo la medalla de oro en Seúl 1988, derrotando a los Estados Unidos en semifinales y a Yugoslavia en la final, su nombre era acompañado por otras grandes figuras de aquellos tiempos como Rimas Kurtinaitis, Sarunas Marciulonis y Alexander Volkov, entre otros.
    El final de la Guerra Fría dividió al bloque en una decena y media de naciones, pero la tradición en el deporte tuvo su continuidad en Rusia y Lituania. Ambos son considerados candidatos vitalicios en europeos, mundiales y juegos olímpicos, aunque también perdieron poder respecto del que poseían en conjunto.
    Con Sabonis y Marciulonis, al comienzo del camino, los lituanos lograron mantener un alto nivel en las competencias más importantes. Desde su primer torneo olímpico, Lituania no ha descendido de las semifinales. Obtuvo tres bronces en Barcelona 1992, Atlanta 1996 y Sydney 2000 y otros dos accesos a semifinales en Atenas 2004 y Beijing 2008.
    Actualmente Lituania se encuentra en un proceso de reestructuración y sus figuras más relevantes decidieron no concurrir a participar del torneo. Nombres como los de Ramunas Siskaukas, multicampeón europeo con el CSKA Moscú; Sarunas Jasikevicius, integrante del Panathinaikos de Grecia, o Rimantas Kaukenas, Darius Songaila y los hermanos Darjus y Ksistof Lavrinovic, no están presentes en Turquía.
    Aún a pesar de no contar con ellos, el talento joven -sólo tres superan los 26 años- se ha hecho notar en esta primera fase. Linas Kleiza, el único NBA en el plantel y jugador de Toronto Raptors, es el abanderado, con un promedio de 19 puntos y 7 rebotes por partido, ubicándose quinto en ambos ránkings del certamen. Junto a él, el alero Jonas Maciulis, del Milano de Italia; Mantas Kalnietis y Paulius Jankunas, quienes se desempeñan en el Zalgiris de su país, y Robertas Javtokas, jugador del Valencia, en la liga ACB de España.
    Tan bueno fue el rendimiento de Lituania, que de no haber clasificado en forma directa -apenas finalizó undécimo en el europeo 2009-, y depender de una invitación de la Federación Internacional (FIBA), pasó a comandar las acciones ante España, uno de los dos máximos candidatos, y Francia, que había vencido previamente a los ibéricos.
    Más aún, ante España generó una gran reacción en el final, que le permitió pasar de estar abajo por 18 puntos, a falta de un cuarto y fracción, a ganar el partido ante el defensor del título y medalla de plata en Pekín, que venía de ganarle dos amistosos en agosto por 20 puntos de promedio.
    Organizador del Eurobasket 2011, Lituania aguarda con gran expectativa aquel torneo en la primera quincena de septiembre, pero antes quiere darse el gusto de cumplir su mejor actuación en un campeonato del mundo, superando aquellos séptimos puestos en Grecia 1998 y Japón 2006, para apuntalar aún más la condición de deporte número uno de su país.
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