Deportes

Minuto de silencio y recuerdos para Steinbrenner

La familia del deporte del béisbol profesional se despertó la mañana previa a la gran fiesta anual del Partido de las Estrellas con la noticia del fallecimiento del George Steinbrenner, el dueño de los Yanquis de Nueva York, que fallecía de un ataque masivo de corazón a los 80 años de edad. Steinbrenner quiso ser hasta el día de su muerte el protagonista, como lo fue siempre, y de ahí que el Partido de las Estrellas, al margen del triunfo por 3-1 del equipo de la Liga Nacional sobre el de la Americana, todo giró en torno a su trayectoria.

Los peloteros, manejadores y entrenadores, cada cual con la franela de su equipo, se concentraron cabizbajos, en el Angel Stadium de Anaheim (California) para guardar un minuto de silencio en memoria de "El Jefe" Steinbrenner.

El momento de unidad, quizás también sirvió de reconciliación con un dirigente que chocó abiertamente y se enfrentó a los comisionados de las Grandes Ligas y los dueños de otros equipos.

Además de hacerse famoso por el despido inmediato, contratar de nuevo y volver a echar a numerosos jugadores y pilotos, sin que nunca le preocupase el dinero, que con tanta facilidad consiguió al transformar la organización de los Yanquis de un equipo que compró por 8,7 millones de dólares en 1973 y ahora valen 1.600 millones.

Por eso, tal vez, Steinbrenner también, en el día triste de su fallecimiento, eclipsó el Juego de las Estrellas, a las que tanto deseaba tener en su equipo para sentirse siempre ganador.

"George fue un gigante de este deporte, y su devoción por el béisbol sólo fue superada por la devoción por su familia y por sus Yanquis de Nueva York", dijo el comisionado de las mayores, Bud Selig. "Fue y siempre será un símbolo tan importante de los Yanquis como Babe Ruth, Lou Gehrig, Joe DiMaggio, Mickey Mantle, Yogi Berra, Whitey Ford y las otras leyendas".

Antes del Juego de Estrellas, mientras se guardaba el minuto de silencio, la pantalla del Angel Stadium mostró una serie de imágenes como un homenaje a Steinbrenner.

Pero nadie mejor que las propias estrellas y peloteros de los Yanquis para definir la original y única personalidad de Steinbrenner.

El paracorto estelar Derek Jeter, y otros integrantes de los Yanquis llevaban una banda negra en el brazo, en señal de luto. Las banderas de Estados Unidos, Canadá y California fueron izadas a media asta.

Los Yanquis llevarán un parche negro en la franela, durante el resto de la campaña, para recordar a Steinbrenner, así como a Bob Sheppard, quien fue durante años el locutor de su estadio.

El parche de Steinbrenner llevará sus iniciales y la leyenda "El Jefe". El de Sheppard incluirá un micrófono.

También en el Palacio del Ayuntamiento de la ciudad de Nueva York se izaron las banderas a media asta. Además, una marquesina frente al nuevo Yankee Stadium de 1.500 millones de dólares, su último gran proyecto, rindió homenaje al dueño del equipo, al colocar el letrero: "George M. Steinbrenner III, 1930-2010".

Predispuesto siempre por su carácter para ser protagonista, Steinbrenner se volvió tan famoso como muchos de sus jugadores. Solía aparecer en los tabloides de Nueva York y fue incluso parodiado por el programa "Seinfeld", una de las comedias más populares en la televisión durante la década de 1990.

Haste el propio Steinbrenner se burló de esa caricatura televisiva, cuya voz era del productor ejecutivo del programa, Larry David.

"¿Quién más podría ser un personaje memorable de un programa de televisión sin siquiera aparecer en éste? Uno sentía la presencia de George, aunque no estuviera ahí", declaró Jerry Seinfeld, estrella y coguionista del programa. "Así de fuerte era su personalidad".

Sus jugadores sintieron esa fuerza en muchas formas, especialmente de motivación y de compromiso para rendir siempre con la excelencia y el que no lo hacía no duraba en el equipo.

Quienes vestían la franela de los Yanquis recibían salarios envidiables, pero sabían que las expectativas que ello implicaba eran mayores que en cualquier otro equipo y Steinbrenner lo daba todo, pero no hacia concesiones a nadie.

"El esperaba la perfección... ya fuera con los jugadores, la gerencia, la gente que trabajaba en el parque. No había diferencia", subrayó Jeter.

El legendario receptor y manejado de los Yanquis, Yogi Berra, una leyenda del equipo, prometió no volverle a hablar a Steinbrenner después de que lo despidió del puesto de piloto, tras apenas 16 juegos de la campaña de 1995.

Catorce años después, Steinbrenner se disculpó con Berra y los dos se volvieron amigos cercanos. Así era "El Jefe", del que sólo se podía ser amigo o enemigo, nada intermedio.

"El me dijo: 'Aquel fue el peor error de mi vida' y sabía que le salía del corazón", recordó Berra en su museo en Nueva Jersey.

La muerte de Steinbrenner fue motivo de comentarios de diversas personalidades, desde antiguas leyendas de los Yanquis hasta el ex presidente estadounidense Bill Clinton, el alcalde actual de Nueva York, Michael Bloomberg, y su antecesor Rudy Giuliani.

El jardinero Paul O'Neill, nacido en Ohio igual que Steinbrenner, fue uno de los jugadores favoritos de "El Jefe" durante la racha de títulos entre finales de la década de 1990 y comienzos del nuevo siglo.

A Steinbrenner le gustaba la intensidad, la clase, la naturalidad y el buen comportamiento que O'Neill mostraba en el diamante.

"Creo que nuestras carreras y nuestras vidas cambiaron por el hecho de que él fuera el propietario", manifestó O'Neill, que ahora es comentarista de la cadena YES creada por Steinbrenner.

O'Neil definió mejor que nadie el pensar y la filosofía que guiaba las acciones de Steinbrenner como dueño de los Yanquis.

"Él sentía la urgencia de ganar todos los días, y tenía esa expectativa. Uno puede decir que quiere ganar siempre, pero es muy distinto cuando uno lo siente en verdad".

Lo que si sintió toda la familia del béisbol profesional reunida en el Angel Stadium de Anaheim, que el deporte pasatiempo nacional había perdido a uno de los grandes de todos los tiempos, aunque nunca saliese a la caja de bateo ni se subiese a un montículo para lanzar pelota.
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