Anatomía de lo que no se puede tocar

Un recorrido por más de veinticinco siglos de historia propone la ensayista Susana Gallardo en su flamante obra "Historia de la luz", que indaga en las distintas teorías y mitos relacionados con la naturaleza de este elemento central en la vida del hombre.

Historia de la luz. El primitivo deslumbramiento ante la luz. Las teorías sobre su naturaleza y sus modernos usos en la industria de la información, de Susana Gallardo. Buenos Aires, Capital Intelectual, 2008. 136 páginas. $20.

Elemento indispensable de la cotidianeidad, la luz guía la vida humana desde la antigüedad y fue objeto de todo tipo de teorías y formulaciones filosóficas que le hicieron perder los atributos divinos que les asignaron las primeras civilizaciones.

Historia de la luz, editado por el sello Capital Intelectual en su colección Estación Ciencia y prologado por Leonardo Moledo, indaga en esa búsqueda que llevó siglos y pone en evidencia el papel que desempeñaron los experimentos a la hora de dirimir cuál son las explicaciones sobre la naturaleza de la luz.

"El pensamiento sobre el origen de la luz involucra un montón de disciplinas, no sólo la filosofía y la ciencia. La idea era presentar un poco la construcción de los conceptos y cómo a lo largo de los siglos, con el aporte de distintos sabios, se fueron contraponiendo distintas ideas sobre su origen", destaca la autora en el prólogo.

"De hecho, en algunos períodos se detecta la alternancia de teorías contrapuestas. Lo llamativo es que el hecho de que triunfara una u otra idea no estaba relacionado con el rigor científico sino con el prestigio de quien las proponía, como es el caso de Isaac Newton", acota.

Gallardo, egresada de la carrera de Letras y dedicada al periodismo científico, delimita en su obra dos ideas predominantes sobre la luz: una de ellas le asigna el status de partícula y la otra el de onda. Las dos, sin embargo, no arrojan resultados concluyentes que permitan optar por una y excluir a la otra.

Hay ciertos fenómenos que pueden explicarse con una y otros con la otra. En el tema de la luz, se mantiene esta ambigüedad: la luz es energía que se propaga en el vacío y puede comportarse tanto como onda o como partícula.

En su obra, la autora revisa los mayores hitos relacionados con la investigación de la naturaleza de la luz: "Al principio, fue un mito relacionado con la mirada de los dioses, pero también se la relacionó con la vida y el bien, en contraposición a las tinieblas y la oscuridad", escribe.

Pero el mito, nos cuenta, fue cediendo paso a las explicaciones racionales por parte de los pensadores de la Grecia antigua. Así, la luz empezó a ser despojada de sus atributos divinos. Igual surgieron explicaciones que hoy parecen descabelladas, como que la luz emanaba de los ojos o que los objetos eran los que emitían rayos.

Luego, el siglo XVII representó el ocaso de la física aristotélica y de la visión idealizada del universo, que por el contrario empezó a lucir sus imperfecciones: los cráteres y las montañas de la Luna o las manchas del Sol, por ejemplo.

Poco después irrumpe en escena el pensamiento de Newton, unos de los focos centrales para analizar la problemática de la luz. Ese momento de la segunda mitad del siglo XVII donde Newton lleva todo al cálculo y logra explicar muchos fenómenos matemáticamente son fundamentales para el establecimiento de la ciencia moderna.

Posteriormente, mediante otros experimentos pudo determinarse la velocidad de la luz y, más tarde, otros fenómenos relacionados con este elemento pudieron explicarse gracias a los nuevos conceptos surgidos a comienzos del siglo XX con la apoyatura de la física cuántica.

Según la ensayista, en la actualidad la luz ha recuperado ese carácter inmaterial con que era percibida en la antiguedad: "Con Newton se le dio a la luz un carácter material, la idea de corpúsculo, mientras que hoy se la define como una onda electromagnética", señala Gallardo.

Patricia Rodón

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