Qué son los neutrinos, la revolución de la Física que mereció un Nobel

Físico, experto en energía. Explicó en el programa "Uno nunca sabe" por qué el Premio Nobel de Física se le otorgó a los investigadores de los neutrinos.

 El premio Nobel de Física 2015 fue otorgado al japonés Takaaki Kajita y a Arthur B. McDonald, dos pioneros en el estudio de los neutrinos, partículas muy difíciles de detectar y que ahora se sabe que tienen masa y que modifican su identidad. Aseguraron, al anunciar la distinción, que lo que han logrado es "una revolución en el campo de la física que ayuda a comprender mejor el universo".

Pero muchos todavía debemos comprender de qué se tratan los neutrinos y por ello el programa "Uno nunca sabe", por MDZ Radio, entrevistó al físico José Edelstein, quien fue muy claro a la hora de exponer de qué se trata la investigación premiada con el Nobel.

- ¿Qué son los neutrinos?

- Partículas fundamentales, los ladrillitos más pequeños de los que está hecha toda la materia. Hay una lista de estas partículas, las más conocidas quizás son los electrones, luego están los quarks, que forman los protones y electrones, que están en el núcleo atómico. Esos son los más conocidos, porque esencialmente la materia de lo que estamos hechos, la tabla periódica, está hecha de esas dos partículas. Pero luego están estos neutrinos, que son muy interesantes, porque son como el mayordomo en las novelas de detectives, siempre son culpables al final de todo. Fue muy difícil darse cuenta de que existen los neutrinos, porque tienen prácticamente masa cero. Hasta hace tiempo creíamos que tenían masa cero, justamente ahora el premio Nobel reconoce el hecho de que no tienen masa cero, ni tienen carga eléctrica, por lo que no emite luz y es muy difícil verlo.

- ¿Cómo lo detectaron estos dos físicos?

- Se pueden detectar los neutrinos, básicamente, a partir de las reacciones que tienen con otras partículas. Interactúan con otras partículas muy débilmente, para darles una idea, cada centímetro cuadrado de nuestro cuerpo es atravesado cada segundo por unos 65 mil millones de neutrinos que vienen del sol. Es una locura. La mayoría de estos neutrinos atraviesan la Tierra entera y siguen de largo, porque su interacción es tan débil, que la probabilidad de que actúen con alguna materia es prácticamente cero. Sin embargo, son tantos que eventualmente alguno interactúa con la materia, entonces por ejemplo, si interactúa un neutrino con un neutrón produce un protón y un electrón, que son partículas que sí podemos ver. No es casualidad que tanto el experimento de Japón liderado por Takaaki Kajita como el canadiense, liderado por Arthur B. McDonald, se hayan construido en antiguas minas, donde se deposita una cantidad enorme de agua purificada totalmente. Entonces los neutrinos cada tanto interactúan algunos, produce un pequeño destello, que es captado por miles de fotomultiplicadores, que son como ojos que están mirando y esperando ese pequeñísimo destello.

- ¿Por qué dicen que es crucial para nuestra visión del universo?

- Primero porque no entender a los neutrinos es no entender a una de las partículas que más tiene el universo. Pero el otro punto interesante es que para poder ver el universo a grandes distancias debemos limitarnos a la luz, pero muchas veces la luz por el polvo cósmico, difumina la luz. En cambio, los neutrinos, si fuéramos capaces de detectar los neutrinos con mayor eficiencia, permitirían hacer una especie de astronomía de neutrinos. Es decir, en vez de ver la luz que emitió el Big Bang, veríamos los neutrinos que emitió y eso sería otras ventanas para ver el Universo.

- ¿Esto queda sólo para el mundo del conocimiento o tiene otra aplicación práctica?

- Todas estas cosas están relacionadas y a veces cuando uno piensa en las aplicaciones tecnológicas de un descubrimiento fundamental, la comprende fácilmente si la aplicación es inmediata. Pero hay otras cosas cuya aplicación es más indirecta, pero no por eso menos espectacular. Por ejemplo, hoy toda la tecnología de basa en la física cuántica. Nuestro propio cuerpo está emitiendo neutrinos, porque parte del carbono que entra en nuestro cuerpo es radioactivo, más o menos emitimos 10 mil neutrinos por segundo. Entonces parece difícil dominar eso, porque hay a patadas y todo emite neutrinos. Lo que sí es seguro que conduce a un desarrollo tecnológico que tiene luego aplicaciones en la vida cotidiana es el increíble desarrollo técnico que hay que hacer para medir estos neutrinos. Por ejemplo, el experimento de Canadá mide neutrinos que vienen del Sol, entonces como todo emite neutrinos cómo hacés para tomar los que vienen del Sol. Por eso se hacen en las minas, bajo tierra, para que no te confundas con otra partícula.

- ¿Alguien gana plata con esto?

- Creo que sí, no te puedo de una respuesta concreta, pero cuando se hacen estos grandes experimentos, los físicos no construyen a mano semejante infraestructura, sino que se diseña el experimento y después se hace una licitación mundial a las empresas pidiendo ciertos dispositivos con ciertas características. Las exigencias son mucho más altas de las que habitualmente tiene la industria. Entonces, la ciencia al poner presión sobre la industria por la calidad que necesitan, evidentemente produce progreso en el conocimiento y progreso industrial, que después se usa para otra cosa.

- ¿Cuánto es el tiempo de viaje del neutrino desde el sol hasta la Tierra?

- Prácticamente viaja a la velocidad de la luz. La luz tarda 8 minutos y medio para llegar desde el sol, el neutrino llegará muy poquito después. Los neutrinos en el 96 no tenían masa, para mi fue una decepción cuando en el 98 detectaron que sí la tenían. Todavía no sabemos qué masa tienen, sabemos que es muy pequeña. Al tener masa, los neutrinos dejan de tener identidad propia. Hay 3 tipos de neutrinos, uno puede saber de qué tipo es el neutrino si uno lo mide, pero mientras van viajando, los neutrinos pueden cambiar de identidad. Eso durante décadas produjo el problema del déficit de los neutrinos solares, si uno calcula con el modelo del sol cuántos neutrinos debían llegar a la Tierra, cuando se medían llegaban un tercio. Ahora se entiende que los otros dos tercios son neutrinos que vinieron del sol de un tipo pero en el camino cambiaron de identidad. Eso permitió comprobar que el modelo que tenemos del sol es correcto, así entendemos la composición del sol en cierto sentido con mayor precisión de lo que entendemos un vaso de agua sacado del Río de la Plata.

Uno nunca sabe ficha

Opiniones (0)
20 de octubre de 2017 | 05:01
1
ERROR
20 de octubre de 2017 | 05:01
"Tu mensaje ha sido enviado correctamente"
    En Imágenes
    Wildlife Photographer of the Year 2017
    18 de Octubre de 2017
    Wildlife Photographer of the Year 2017
    Lo perdí todo víctimas del terremoto en México
    17 de Octubre de 2017
    "Lo perdí todo" víctimas del terremoto en México